El término Llancanelo deriva de la voz indígena Yanca = piedra de cuarzo con la que construían las puntas de flechas y nelo = color verde-azulado, que se estima hace referencia al aspecto de la laguna de forma triangular, que observada desde lugares altos adquiere la forma de punta de flecha que construían los nativos para cazar.
El motivo fundamental de creación es la riqueza de aves acuáticas, ya que corresponde a uno de los sitios de nidificación, alimentación y migración de aves acuáticas, se la considera uno de los humedales más importantes de Sudamérica.
El lago y sus alrededores son una atracción turística educacional, única en una zona por lo demás árida. En términos de turismo, las visitas al lago están actualmente restringidas a caminatas guiadas y sendas naturales.