La reserva se ubica al Sur de la provincia de Mendoza, a 65 km. al este de la ciudad de Malargüe en el departamento del mismo nombre y a 470 km. de la ciudad capital.
Fue declarada Reserva Faunística en 1980 y protege unas 40.000 hectáreas abarcando todo el espejo de agua de la laguna que le da el nombre a la reserva.
El área máxima de agua abierta ha alcanzado las 65.000 ha, pero está actualmente reducida a casi un tercio de esta medida.
El sistema de Llancanelo tiene poblaciones de hasta 150.000 aves acuáticas (pertenecientes a 74 especies) en el verano.